Antonio Figueras, Investigador del CSIC: “Las mascarillas son un nuevo peligro para los océanos”

Antonio Figueras, Investigador del CSIC: “Las mascarillas son un nuevo peligro para los océanos”
noviembre 05 21:48 2020

Antonio Figueras es profesor del Consejo Superior de Investigaciones Científicas en el Instituto de Investigaciones Mariñas de Vigo. Lleva años estudiando las consecuencias que tienen los plásticos en el medio marino. Ahora forma parte del equipo que está llevando a cabo un proyecto para detectar el SARS-CoV-2 en las aguas residuales y eso les ha llevado a detectar otro problema: la existencia de mascarillas y guantes en el agua.

Pregunta: La presencia del virus en aguas residuales nos puede dar información relevante, pero por lo de pronto lo que han descubierto es una preocupante cantidad de restos de guantes y mascarillas, ¿no?

Respuesta: Así es, en España el virus se detectó en las aguas residuales uno o dos meses antes de que se decretase el estado de alarma. Estamos llevando a cabo varios proyectos de detección del virus en 10 plantas depuradoras de diferentes puntos de España para determinar la evolución de la pandemia. En esos análisis detectamos nuevos microcontaminantes con riesgo para los ecosistemas marinos. Hay que ser conscientes de que cada vez se usan más mascarillas y guantes, y muchos acaban en el agua. Hemos empezado a tomar muestras para ver el impacto de la presencia de materiales de degradación procedentes de las mascarillas.

P: Es una consecuencia más de esta pandemia, el aumento de los residuos

R: La gestión de la basura en esta crisis del COVID-19 está volviéndose crucial. El 24 de febrero en Wuhan, en China, se produjeron más de 200 toneladas de basura clínica en un solo día. Esto supuso 4 veces más de la basura que la ciudad puede incinerar por día. Las mascarillas seguirán siendo obligatorias durante un tiempo, así que hay que pensar en las consecuencias.

P: ¿Se ha hecho un cálculo de la cantidad de mascarillas que se tiran?

Si la mitad de la población de España usa una nueva mascarilla quirúrgica todos los días, sería equivalente a alrededor de 705 millones de máscaras por mes. Si tan solo el 1% de esas máscaras no se eliminan adecuadamente durante un año, eso supondría aproximadamente unos 84,6 millones de mascarillas contaminantes.

P: ¿Y son muy contaminantes? ¿De qué están hechas?

R: Tienen múltiples capas de diferentes materiales o polímeros. Esta complejidad hace que sean mucho más difíciles de reciclar. Tienen capas de polipropileno y de poliéster. Básicamente, mucho plástico. Ya teníamos problemas con la basura marina y ahora con las mascarillas la situación empeora. Una normativa de la UE prohibirá los plásticos de un solo uso como bastoncillos de algodón, cubiertos y pajitas en el 2021. Pero las máscaras y guantes médicos no entraban en esa norma.

P: Y muchas de esas mascarillas acaban en el mar…

R: Sí, porque hay gente que las tira por el inodoro, o directamente al suelo. Yo nado mucho en aguas abiertas y estoy perplejo con la cantidad de mascarillas que encuentro. Las ves en el fondo del mar. Vas nadando y te encuentras cosas azules. Eso cuando están enteras, pero se va degradando. Hay que pensar que lo que no vemos es mucho más aterrador que lo que vemos. Nos echamos las manos a la cabeza cuando aparecen bolsas de patatas que tienen más de 20 años. Pero lo que no vemos es peor: los microplásticos y los nanoplásticos.

P: Porque ese plástico se lo comen los peces

R: Hay un estudio que ha demostrado que las larvas de algunos animales marinos prefieren el plástico a otra comida. Dejan de comer su zooplancton habitual y consumen solo plásticos. Están ‘enganchados’ al plástico. Igual que a nosotros el chocolate o la comida basura nos puede causar cierta ‘adicción’. Acaban muriéndose y son el alimento de otros peces que después nosotros nos comemos. Y en el tracto digestivo ese plástico libera sustancias tóxicas a nuestro organismo.

P: Llevan años investigando las presencia de plástico en los océanos. Ahora hay que añadir también las mascarillas. ¿Qué consecuencias puede tener?

R: Como su uso generalizado es un fenómeno reciente, todavía no existen estudios en profundidad sobre el impacto de estos desechos en el medio marino. Parece que nuestra conciencia se tranquiliza por no usar bolsas de plástico para el supermercado. Pero hay que pensar que en productos como la pasta de dientes, los cosméticos, la ropa, las botellas de agua… Ahí también hay plásticos. Y ahora a todo esto se suman las mascarillas y los guantes. Todo va al mar, pensamos que es infinito pero no lo es.

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