Los test de antígenos para la covid-19 permitirán controlar al virus: te explicamos por qué

Los test de antígenos para la covid-19 permitirán controlar al virus: te explicamos por qué
noviembre 20 08:21 2020

Tiene el tamaño de una tarjeta de crédito, ofrece resultados en sólo 15 minutos y no necesita un laboratorio. Son los nuevos “test de antígenos”, que están empezando a utilizarse en nuestro país y pueden suponer un cambio importante en el diagnóstico de la covid-19 y el control de la pandemia.

El método de referencia hasta ahora, la PCR, es muy sensible y preciso, pero muy lento para la rapidez con la que se propaga este virus. Requiere de un laboratorio y personal capacitado para realizarla. Para cuando llegan los resultados, muchas veces ya es tarde. Por eso, se está cuestionando su capacidad para frenar la propagación del virus. Estas pruebas, en cambio, permitirán un control más eficaz de la transmisión.

Los test detectan proteínas específicas, conocidas como antígenos, en la superficie del virus, y al hacerlo, pueden identificar a las personas que se encuentran en el pico de infección, cuando es probable que los niveles del virus en su cuerpo sean más altos.

Por ello, son muy eficaces al comienzo de la infección, permiten identificar rápidamente a las personas más contagiosas. Veamos sus ventajas e inconvenientes.

Ventajas de los test de antígenos

  • Son muy rápidas: resultados en 15 minutos
  • Son fiables: detectan entre el 84% y el 98% de los casos en la primera semana de infección (dependiendo del tipo de test)
  • Son baratas de producir y de adquirir: cuestan unos 5 dólares (unos 4 euros)
  • Pueden utilizarse de forma masiva: una de las compañías que los produce en Estados Unidos, Abbott, asegura que tiene capacidad para suministrar 50 millones de kits al mes en ése país
  • Detectan a aquellos que tienen mayor riesgo de propagar la enfermedad
  • Ya hay empresas desarrollando versiones que serán lo suficientemente simples para usarse en casa, similares a las pruebas de embarazo

Inconvenientes de los test de antígenos

  • Su fiabilidad desciende mucho después de la primera semana: baja al 75%
  • No son tan sensibles como las PCR, que pueden detectar cantidades minúsculas del virus SARS-CoV-2 
  • Necesitan una muestra que contenga decenas de miles de partículas de virus para producir un resultado positivo. Si una persona tiene bajas cantidades de virus en su cuerpo, la prueba puede dar un falso negativo

Este inconveniente, no obstante, algunos expertos lo ven como ventaja. Porque la elevada sensibilidad de la PCR está dando resultados positivos a personas que ya no son infecciosas, es decir, están dando positivo porque detectan presencia del virus en el organismo, pero en cantidades tan ínfimas que no tiene capacidad de infectar. Las pruebas de antígenos, en cambio, sólo detectarán a personas altamente infecciosas.

Comparativa entre la prueba PCR y los test de antígenos

Así funcionan los test

De momento se realizarán por personal sanitario, aunque en un futuro podamos realizarlos en casa.

  • Se toma una muestra en la nariz o en la garganta de la persona, con un hisopo, aunque ya hay empresas desarrollando kits que usan muestras de saliva, más fáciles y seguras de recolectar
  • La muestra se mezcla con un reactivo que libera proteínas virales específicas
  • La mezcla se pone en una tira de papel que contiene un anticuerpo diseñado para unirse a estas proteínas, si están presentes. Un brillo fluorescente o una banda oscura en esa tira de papel supone un resultado positivo

Este tipo de pruebas cuentan con firmes defensores, como el inmunólogo de Harvard Michael Mina, que aseguran que realizar pruebas de antígenos dos veces por semana podría ser más eficaz para frenar la propagación del SARS-CoV-2 que realizar otras pruebas más sensibles y precisas (PCR) una vez cada dos semanas.

Porque aunque al comienzo de la infección, el nivel del virus es muy bajo y podría no ser detectado con este tipo de test, la cantidad de virus en la nariz y la garganta aumenta muy rápido, en cuestión de horas.

El problema está en los resultados negativos: los expertos aconsejan que, en caso de que alguien dé negativo pero presente síntomas sospechosos de covid-19, se le realice una prueba PCR para confirmar el resultado, al ser mucho más sensible y fiable. Pero la PCR, que ralentiza mucho el proceso, ya sólo se haría en estos casos. 

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